Rossz napok járnak az amerikai űriparra: az Antares hordozórakéta felrobbanása és a Cygnus teherűrhajó megsemmisülése után pénteken felrobbant és lezuhant a Virgin Galactic nevű vállalkozás és a gépet gyártó Scaled Composites SpaceShipTwo nevű mini űrrepülőgépe, az a szerkezet, amellyel jövőre tervezték az első űrturisták repülését ballisztikus pályán.

A gép, amit a WhiteKnightTwo négyhajtóműves emelt a magasba, 45 ezer lábon vált le a hordozógépről, hogy kilenc hónapnyi szünet után ismét saját rakétahajtóművével végezzen próbarepülést. Azonban a jelek szerint a hajtóműindítás után másodpercekkel felrobbant, és ez okozta a gép lezuhanását. Korábbi jelentések szerint maga a hajtómű robbant fel, szemtanúk ezt azóta cáfolták.

A gép roncsai a sivatagban. A képre kattintva galéria nyílik (fotók: Twitter)

A berepülő pilóták egyike életét vesztette, a másik, akinek sikerült elhagynia a gépet, súlyos sérüléseket szenvedett, de túlélte a balesetet. A robbanás a Mojave sivatag felett történt, az anyagép, a WhiteKnightTwo rendben leszállt.

Az első jelentések arra emlékeztetnek, hogy a rakétagép a korábbi kísérletektől, illetve a legutóbbi januári hajtóműves repüléstől eltérő összetételű üzemanyaggal repült, annak érdekében, hogy a teljesítménye nagyobb legyen, hogy hosszabb és egyenletesebb legyen az égés. A második repülés során a gép bizonyos fázisokban komoly oszcillációba kezdett, de a januári harmadik kísérlet jobban sikerült, a SpaceShipTwo akkor lépte át először a hangsebességet.

A legutóbbi repülése során, október hetedikén nem indított hajtóművet, hanem a hordozótól való leszállás után siklásban ért földet. Valahogy úgy kellett volna lezajlania a mostani repülésnek is, ahogy a videón megörökített januárinak:

A pénteki, szerencsétlenül végződő repülést több órányi várakozás előzte meg, a pilóták és a földi személyzet tagjai a megfelelő időjárási körülményekre vártak.

A korábban használt hajtóművek gyártója, a Sierra Nevada (SNC) közleményben tudatta, hogy 2014 májusa óta megszűnt a részvétele a SpaceShipTwo programban, és a gépben használt hajtómű nem az ő terméke, hanem a program saját fejlesztése.

A baleset nyilván súlyosan visszaveti a programot, amellyel beindult volna az igazi űrturizmus, amely repülésenként és utasonként mintegy 200-250 ezer dollárért sokkal több embernek nyújthatja a súlytalanság és az űrbe való kijutás élményét, mint az űrállomásra ötvenmillió dollárért fellátogató maroknyi űrturistának.

A SpaceShipTwo a WhiteKnight hordozógép szárnya alá függesztve

Igaz, a SpaceShipTwo csak öt-hat percre nyújtotta volna ezt az élményt, az űr alsó határán, 100 kilométeren csak néhány kilométerrel túlemelkedve, de egyrészt erre a repülési típusra is már bőven volt jelentkező, hétszázan fizették már ki a jegyük árát.

Másrészt az is mutatta, hogy érdemes komolyan venni ezt a ballisztikus repülési formát, hogy a NASA két startot foglalt le és fizetett ki a saját kísérletei végrehajtására. Végül várható lett volna, vagy a SpaceShipTwo, vagy valamilyen továbbfejlesztése előbb-utóbb orbitális pályán való repülésre is alkalmas lehetne vagy lehetett volna.

Siklásban vissza a földre egy korábbi kísérlet alkalmával: vajon megépítik-e a harmadik ballisztikus rakétagépet?

A vállalkozás egyik vezetője, a Virgin-csoport tulajdonosa, az excentrikus milliárdos Richard Branson a katasztrófát követően bejelentette, azonnal elindul a kaliforniai űrrepülőtérre, hogy „a csapattal legyen”. Branson úgy tervezte, hogy 2015-ben egyike lesz az első „menetrend szerinti” űrrepülés utasainak.

Chuck Yeager, az X-1 hangfalat áttörő pilótája, Amerika és a világ egyik leginkább tisztelt repülő hőse a CNN-nek adott interjújában júniusban szkeptikusan nyilatkozott a most zajló programokról, a magán űrutazáűsok jövőjéről, és kifejezetten azt jósolta, hogy a Virgin Galactic gépe hamarosan katasztrófát fog szenvedni. A Virgin Galactic elnöke, George Whitesides a CNN megkeresésére úgy reagált, hogy a SpaceShipTwo berepülési programja be fogja bizonyítani, mennyire magas szintjét sikerült elérni a biztonságnak.

* * *

Indóház Online – Hivatalos oldal: hogy ne maradj le semmiről, ami a földön, a föld alatt, a síneken, a vízen vagy a levegőben történik. Csatlakozz hozzánk! Klikk, és like a Facebookon!