Ismét repül a turista űrrepülőgép, igaz, egyelőre még hajtómű nélkül, de már önállóan. Mint arról akkor beszámoltunk, a Virgin Galactic gépe, a SpaceShipTwo első példánya két évvel ezelőtt tragikus balesetet szenvedett, mint később kiderült, a gép különleges mechanizmusa, amely visszatéréskor fékezi a száz kilométer magasból ereszkedő szerkezetet, hajtóműindítás után másodpercekkel működésbe lépett, illetve a szerkezetnek megszűnt a zárása, és a „feather” felemelkedett.

A nagy sebesség és a nagy légellenállás mellett a farokrész felemelkedése túlterhelte a gépet, a szerkezet eltört és felrobbant, a két pilóta egyike életét vesztette. Amikor ez a tragikus esemény történt, már épült a második példány, de a baleset miatt sok mindent át kellett tervezni, illetve újra neki kellett futni a típusalkalmassági tanúsítvány megszerzésének.

A Unitiy a hordozógép szárnya alatt emelkedik (fotók: Virgin Galactic)

Az új gép, a VSS Unity szeptemberben emelkedett a levegőbe először, de akkor végig a hordozógép szárnya alatt maradt. Most viszont már önállóan repült, miután a hordozógép, a WhiteKnightTwo a levegőbe emelte, majd leoldotta. A rakétahajtómű beindítása még bőven odébb van, most az volt a lényeg, hogy a gép megépítése óta először élesben teszteljék a kormányzást, a rendszereket.

Az elért maximális magasság a hordozó szárnya alatt 50 ezer láb volt, a maximális sebesség mindössze 0.6 Mach; ha majd a rendszer teljes egészében működik, a gép hat utasával és két pilótájával az űr határa, azaz 100 kilométer fölé emelkedik, néhány percig a ballisztikus pálya csúcspontján az utasok egyidőben élvezhetik a gömbölyű föld látványát a súlytalanság érzetével. De addig még nagyon sok teszt van hátra. Ez az első szabad repülés a Virgin Galactic közleménye szerint „rendkívül jól” sikerült.

Leválás után...

A kétfős személyzet, Mark Stucky és Dave Mackay, egy óra húsz percet töltött a levegőben, ebből mintegy tíz perc volt leoldás után a siklás a földig, a landolásig a Mojave Spaceport pályáján. Már a korábbi tesztek során is, amikor a szerkezet a hordozógép alatt maradt, alaposan bevizsgálták a rendszerek működését nagy magasságban és nagy hidegben, különösen odafigyeltek arra, hogy a gép testén ébredő légerők nem okoznak-e veszélyes vibrációt, rezonanciát.

Most további próbarepüléseket terveznek továbbra is hajtómű nélkül, lepróbálják az átalakított rendszereket, például a szoftveres és mechanikus átalakításokat, amelyek megakadályozzák akár a farokrész akaratlan felemelkedését, akár a futók kibocsátását, ha a gép még túl gyorsan repül. Majd a berepülés talán legizgalmasabb szakasza kezdődik azzal, ha a Unity kipróbálhatja saját rakétáját, amely más üzemanyaggal dolgozik, mint a korábbi hajtómű, és amelynek a működése mellett megint alaposan végig kell próbálni a gép kormányzását, a rendszerek működését, és ki kell küszöbölni a kockázatot jelentő rezgéseket, amelyek egyébként elég sok gondot okoztak az első gép hajtóműves repüléseikor.

...tízperces siklás hajtómű nélkül...

Az első igazi repülés időpontját már fizető utasokkal a fedélzeten a berepülési program sikeréhez képest lehet majd meghatározni. Korábban csak annyit közölt a cég, hogy ez 2020 után várható, és hogy a több, mint hétszáz utas közül, aki már befizette a negyedmillió dolláros jegy árát, egyelőre senki nem mondta vissza a repülését és nem kérte vissza a pénzt. Mint erről februárban beszámoltunk, az első kereskedelmi repülésnek lesz egy nem fizető utasa is: a Unity névadója, Stephen Hawking kapott egyedül tiszteletjegyet.

A gépet a Virgin Galactic gyártó részlege, a The Spaceship Company készítette, csakúgy, mint a szerencsétlenül járt előzőt, amely ötvennegyedik repülését teljesítette, amikor lezuhant. Azonban az általa nyert adatokat a mostani tesztsorozatban is használhatják, ezért lehetséges, hogy a hajtóműves repülésig a Unity már további 8–15 siklópróba után eljuthat.

...a sikeres landolásig

* * *

Indóház Online – Hivatalos oldal: hogy ne maradj le semmiről, ami a földön, a föld alatt, a síneken, a vízen vagy a levegőben történik. Csatlakozz hozzánk! Klikk, és like a Facebookon!